Le virus respiratoire syncytial (VRS) prolifère dans les environnements mal ventilés et surpeuplés et provoque une maladie très contagieuse.

Le virus respiratoire syncytial : c’est quoi ?

Ce virus appartient au genre Pneumovirus, et est l’un des principaux agents d’une infection aiguë des voies respiratoires. Il peut affecter les bronches et les poumons. Dans la plupart des cas, elle est responsable de l’apparition de bronchiolites aiguës (inflammation des bronchioles, branches de plus en plus fines des bronches qui pénètrent dans les alvéoles pulmonaires) et de pneumonies, surtout chez les prématurés, au cours de la première année de vie. Même celles qui ont reçu des anticorps de leur mère pendant leur grossesse sont vulnérables à l’infection par le virus respiratoire syncytial.

Qui sont les plus vulnérables à ce virus ?

Selon l’Association américaine de pédiatrie, outre les prématurés, les personnes souffrant de troubles cardiaques congénitaux, de maladies pulmonaires chroniques et d’immunodéficience congénitale ou acquise sont des groupes à risque de développer des formes graves de la maladie. Le tabagisme passif, les environnements mal ventilés et surpeuplés, le sevrage précoce, car il peut affecter le renforcement du système immunitaire de l’enfant, sont d’autres conditions qui favorisent la manifestation de ces états infectieux.

L’infection par le VSR est très contagieuse. Il est prouvé qu’à l’âge de trois ans, tous les enfants sont entrés en contact avec ce virus sans développer la forme grave de la maladie. En outre, comme elle ne confère pas une immunité permanente, la personne peut avoir des épisodes récurrents de la maladie tout au long de sa vie, mais avec des symptômes moins agressifs.

Bien qu’ils ne soient pas associés à des températures basses, les cas d’infection par la RVS sont plus fréquents à la fin de l’automne, pendant l’hiver et au début du printemps, ce qui, dans l’hémisphère sud, correspond aux mois de mai à septembre. Dans les climats tropicaux ou subtropicaux, les épidémies saisonnières se produisent davantage pendant la saison des pluies.

Tout le monde peut être infecté par le virus respiratoire syncytial. Les manifestations cliniques varient en fonction de l’âge (les deux extrêmes de la vie sont plus graves), de l’exposition antérieure au virus et de l’existence de maladies sous-jacentes.

Comment le virus se transmet-il ?

Le virus respiratoire syncytial pénètre dans le corps sain par les muqueuses de la bouche, du nez ou des yeux, et peut y rester pendant des semaines. La période de transmission commence deux jours avant l’apparition des symptômes et ne se termine que lorsque l’infection est totalement maîtrisée.

La contagion est causée par le contact direct avec les sécrétions éliminées par la personne infectée lorsqu’elle tousse, éternue ou parle et, indirectement, par le contact avec des surfaces et des objets contaminés (jouets et poignées de porte, par exemple), dans lesquels le virus peut survivre pendant plusieurs heures.

Quels sont ses symptômes ?

L’infection par le virus respiratoire syncytial peut être asymptomatique. Cependant, la plupart des personnes infectées développent une maladie autolimitée, c’est-à-dire que les symptômes disparaissent spontanément en quelques jours. La période d’incubation dure en moyenne cinq jours. Chez les adultes et les enfants plus âgés en bonne santé, les symptômes sont similaires à ceux du rhume : sécrétions nasales, éternuements, toux sèche, fièvre légère, mal de gorge et maux de tête.

Cependant, avec la progression de la maladie, l’infection peut atteindre les voies respiratoires inférieures et affecter les bronchioles, les alvéoles et les poumons. Par conséquent, les signes cliniques suivants méritent attention et soins : forte fièvre, forte toux, respiration difficile, adejo nasal (battement accéléré des ailes du nez causé par l’obstruction des voies respiratoires), cyanose des lèvres et des extrémités (lèvres et ongles violets), respiration sifflante (respiration sifflante ou sifflement dans la poitrine causé par le rétrécissement des bronches enflammées), circulation intercostale (rétraction et enfoncement des espaces entre les côtes pendant l’inspiration), manque d’appétit, léthargie.

Diagnostic

Le diagnostic tient compte des symptômes, en particulier aux périodes de l’année où l’infection par le virus respiratoire syncytial est la plus fréquente.

Les tests de laboratoire effectués sur des échantillons de sang ou sur les sécrétions recueillies dans le nez et la gorge du patient peuvent être utiles pour identifier la présence du virus ou de ses anticorps et alerter les organismes de soins de santé de l’apparition de foyers épidémiques saisonniers. La radiographie pulmonaire est un autre test disponible pour confirmer le diagnostic.

Prévention

Bien que de nombreux projets soient en cours, il n’existe toujours pas de vaccin efficace contre l’infection par le virus respiratoire syncytial. La prévention est directement associée aux soins d’hygiène de base, en particulier le lavage fréquent des mains à l’eau et au savon, l’application de gel d’alcool avant et après le contact avec le patient, et la désinfection des surfaces et des objets exposés aux sécrétions corporelles contaminées par le virus. Éviter les foules dans les lieux fermés et se tenir à distance des personnes présentant des signes de la maladie sont d’autres mesures importantes pour contrôler la propagation du SRV.

Les enfants jusqu’à l’âge de deux ans, qui courent un risque élevé de développer de graves complications s’ils sont infectés par le virus respiratoire syncytial, peuvent compter sur un médicament prophylactique (l’immunoglobine monoclonale humanisée) pour prévenir la forme grave de la maladie. Il est appelé palivizumab, a été enregistré et approuvé par Anvisa et sa distribution gratuite est garantie par SUS. Le médicament doit être administré en cinq doses consécutives, une tous les 30 jours. Le premier doit être appliqué un mois avant le début de la période saisonnière prévue pour une plus grande circulation du virus.

Les traitements possibles

Comme pour la plupart des virus, le traitement est symptomatique. Dans la plupart des cas, il suffit de recourir à des médicaments pour faire baisser la fièvre, soulager la douleur et l’inconfort, se reposer, prendre beaucoup de liquide pour éviter la déshydratation et rester dans des environnements où l’air est humidifié pour faciliter l’évacuation des sécrétions nasales et calmer la toux.

Les patients souffrant d’une insuffisance respiratoire grave doivent être hospitalisés pour recevoir une assistance respiratoire mécanique et des médicaments spécifiques, tels que des bronchodilatateurs et des antibiotiques, s’il existe une infection bactérienne associée, qui peut aggraver l’état et même entraîner la mort.

L’antiviral ribavérine, utilisé sous forme d’aérosol microparticulaire, a montré des effets bénéfiques dans le traitement des infections des voies respiratoires inférieures par le SRV. Cependant, bien que ce médicament ait reçu l’approbation de la FDA (Food and Drug Administration), il est contre-indiqué pour les enfants qui ont besoin d’une ventilation assistée et pour les femmes enceintes ou celles qui ont l’intention de le devenir, car il peut nuire au développement du fœtus.

Quelques recommandations :

– N’oubliez pas que le lavage et la désinfection des mains avant et après avoir traité le patient ou des objets et surfaces contaminés par lui sont une mesure essentielle pour éviter l’infection par le virus respiratoire syncytial, très contagieux ;

– Consultez un médecin sans tarder si, quel que soit son âge, la personne a des difficultés à respirer, une forte fièvre et une coloration bleutée des lèvres et des ongles ;

– Il faut savoir que les maux d’oreille chez les bébés et les jeunes enfants peuvent être le symptôme d’une infection aiguë de l’oreille moyenne, qui se produit lorsque le virus respiratoire syncytial pénètre dans les espaces situés derrière le tympan ;

– Tenir le patient éloigné de la fumée de cigarette ;

– Soyez à l’affût. Les adultes de plus de 60 ans, les enfants de moins de deux ans, les personnes souffrant de maladies cardiaques et pulmonaires, les transplantés et les immunodéprimés sont des patients à risque pour la forme grave de l’infection par le VRS, qui peut entraîner la mort s’ils ne reçoivent pas les soins nécessaires.